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Les accords d’un million de dollars entre le président le cameroun et les sociétés de relations publiques américaines

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En 2020, enfermer les membres de l’opposition et falsifier les bulletins de vote est chose du passé pour les dictateurs. Une meilleure stratégie consiste à faire appel à des sociétés de relations publiques pour renforcer la réputation de votre État à l’étranger. Cette enquête montre comment le président camerounais Paul Biya utilise à cette fin les entreprises américaines, payées par les impôts de ses propres citoyens.

Les lobbyistes des relations publiques n’ont pas la meilleure réputation. De plus, ils ne sont pas uniquement là pour les entreprises et organisations «innocentes». En échange de dollars durs, les agences de relations publiques utilisent leur réseau pour purifier les images de régimes politiques douteux, que ce soit le renouvellement d’un accord militaire ou commercial, un siège dans un organe important, la levée des sanctions internationales, etc. Les entreprises de relations publiques sont un outil utile pour que de nombreux régimes apparaissent aussi «normaux» que possible au monde extérieur, comme une façade pour ce qui se passe dans les coulisses. Le Cameroun est l’un de ces pays qui travaille dur pour son image publique. Notre enquête a révélé les détails de divers contrats que le gouvernement camerounais a conclus avec des sociétés de relations publiques. Le Cameroun n’est en aucun cas le seul pays à faire cela,

Biya a 87 ans et occupe son siège présidentiel depuis plus de 38 ans. Sous le règne de Biya, le Cameroun est devenu une dictature de facto. Les membres de l’opposition disparaissent en masse en prison. Les manifestations dans la partie anglophone du pays se sont transformées en une véritable guerre civile en 2017, après que le président a refusé toute forme de dialogue. Là-bas, ainsi que dans le conflit avec Boko Haram dans la province du Nord, les forces camerounaises commettent systématiquement des atrocités contre la population civile.

Ces événements ont dévoré la réputation de Biya. En conséquence, en février 2019, les États-Unis ont réduit leur aide militaire au Cameroun. Quelques mois plus tard, le pays a perdu son accès privilégié au marché américain, prévu par l’African Growth and Opportunity Act.

Ce sont deux revers majeurs pour le dictateur centrafricain. La réputation internationale du Cameroun s’est détériorée lorsqu’une vidéo est devenue virale en 2017, montrant une Camerounaise et son bébé tués par des soldats du gouvernement. Plus tard cette année-là, Biya a affirmé avoir remporté les élections pour la septième fois. Les preuves de fraude étaient aussi accablantes que honteuses.

Et encore, «Les États-Unis restent un ami et partenaire du Cameroun», lit-on sur le site de l’ambassade américaine dans la capitale camerounaise Yaoundé.

Paul Biya comprend l’importance d’une bonne relation avec le pays le plus puissant du monde. Il se rend compte que de telles relations doivent être entretenues et massées. Il aime laisser cela aux sociétés de relations publiques américaines spécialisées dans les dictateurs de blanchiment d’argent. Depuis 2017, au moins cinq transactions ont été enregistrées entre le gouvernement camerounais et des cabinets de relations publiques américains:

  • Un contrat de 12 mois en août 2017 avec Mercury Public Affairs d’une valeur de 1,2 million de dollars.
  • Ce contrat chevauche un contrat avec Squire Patton Boggs pour 400 000 $ par an, qui a expiré à la fin de 2017.
  • À la mi-2018, le groupe Glover Park a acquis un contrat de relations publiques d’une valeur de 600 000 $. 
  • Entre juillet 2019 et juillet 2020, Clout Public Affairs a signé un accord d’une valeur de 660 000 $.
  • Entre les deux, nous voyons Squire Patton Boggs apparaître à nouveau pour un contrat de 400 000 $.

Toutes ces informations sont accessibles au public sur le site Web du Foreign Agents Registration Act, le chien de garde des lobbyistes étrangers du ministère de la Justice des États-Unis.

En juillet 2017, la valeur totale des contrats était de 3,26 millions de dollars. De l’argent provenant du contribuable camerounais.

La résurrection d’un dictateur

Il existe également des exemples antérieurs de la manière dont les lobbies américains des relations publiques ont blanchi les affaires locales au Cameroun. En octobre 2004, il y a eu des élections présidentielles au Cameroun, que Paul Biya prévoyait de remporter, même si le dictateur est en difficulté.

Début 2004, le Département d’État américain a signalé que l’armée camerounaise avait commis des exécutions extrajudiciaires et d’autres atrocités.

De plus, Internet a désormais atteint sa pleine pénétration sur le continent africain. Il s’agit de la première élection présidentielle au Cameroun où les médias sociaux jouent un rôle et où l’information est plus librement accessible à la population en général.

Biya se rend compte que sa façon habituelle de voler les urnes – bloquer l’opposition, manipuler les bulletins de vote – est trop risquée. Biya risque de perdre son crédit à Washington. Il a besoin d’une approche plus subtile. Toute la perception autour du spectacle électoral doit changer.

En juillet 2004, à quelques mois des élections, le dictateur camerounais réinvente son image. Il contacte la firme américaine Squire Patton Boggs et conclut un contrat d’une valeur de 400 000 $. Le travail de la firme de relations publiques est de renforcer les liens camerouno-américains, y compris les «questions électorales».

L’un des lobbyistes de Squire Patton Boggs, Greg Laughlin, rassemble un groupe d’anciens membres du Congrès américain qui, en tant qu’observateurs électoraux indépendants, surveillent le jour des élections. Biya «gagne» les élections avec 71% des voix. «L’élection a été juste», témoignent Laughlin et ses collègues, un message largement diffusé dans les médias locaux. “ Le vote impressionne les observateurs américains ”, lit- on le 13 octobre dans le journal camerounais à l’ esprit de régime .

Les ex-députés dirigés par Laughlin se sont eux-mêmes, sciemment ou non, trompés par des responsables camerounais. On ne leur a montré qu’une poignée de salles électorales préparées par le régime.

Les autres observateurs électoraux sont stupéfaits. «Dans certains domaines clés, le processus électoral manque de crédibilité», a conclu une délégation, conduite par l’ancien Premier ministre canadien Joe Clark. Son groupe a visité pas moins de 263 salles électorales à travers le pays. Christian Tumi, le cardinal de Douala, est encore plus critique: «Comme toutes les élections, ces élections sont également riches en fraudes». Mais le mal est fait: c’est le témoignage de Laughlin qui résonne.

COMMENT VOLEZ-VOUS LES ÉLECTIONS?

À l’ère de l’information, Biya comprend que l’image publique signifie tout. Peu importe à la communauté internationale que vous voliez des élections. La façon dont vous les volez est bien plus importante.

Un mois après les élections, Biya signe un contrat de 150 000 $ avec Richard Schulze, lobbyiste du cabinet de relations publiques Valis Asociates et co-observateur de Greg Laughlin lors des élections. La mission: «Maximiser l’impact des réformes politiques et économiques camerounaises dans l’administration américaine».

De nombreuses entreprises de relations publiques suivront au fil des ans. Plus la situation de Biya est désastreuse, plus il appelle les Américains à clarifier son image. Il n’est donc pas étonnant que le nombre de contrats augmente significativement, en particulier après 2017, un an avant les prochaines élections présidentielles et au début de la guerre dans la partie anglophone du pays.

Fake news au Cameroun

Les relations publiques ont coûté des millions de dollars au président Biya. Dans la perspective des élections d’octobre 2018, un certain nombre de canaux sont mis en place sur les réseaux sociaux qui sont remarquablement unilatéraux. Ils attribuent chaque incident violent aux séparatistes, sans souligner le rôle de l’armée camerounaise.

Par exemple, on trouve: @CameroonTruth (fondée en août 2018):

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